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El Hubble observa el primer cometa interestelar confirmado

Hubble ha dado a los astrónomos su mejor mirada hasta el momento en un visitante interestelar, el cometa 2I / Borisov, cuya velocidad y trayectoria indican que proviene de más allá de nuestro sistema solar. El cometa 2I / Borisov es solo el segundo objeto interestelar conocido que ha pasado a través del sistema solar.

Foto: NASA


Esta imagen del Hubble, tomada el 12 de octubre de 2019, es la vista más nítida del cometa hasta la fecha. El Hubble revela una concentración central de polvo alrededor del núcleo (que es demasiado pequeña para ser vista por el Hubble).

El cometa 2I / Borisov es solo el segundo objeto interestelar conocido que ha pasado a través del sistema solar. En 2017, el primer visitante interestelar identificado, un objeto oficialmente llamado 'Oumuamua, se balanceó a 24 millones de millas del Sol antes de salir del sistema solar. "Mientras que 'Oumuamua parecía ser una roca, Borisov es realmente activo, más como un cometa normal. Es un enigma por qué estos dos son tan diferentes", dijo David Jewitt de la Universidad de California, Los Ángeles (UCLA), líder de la Equipo del Hubble que observó el cometa.

Como el segundo objeto interestelar conocido que ingresó a nuestro sistema solar, el cometa proporciona pistas invaluables sobre la composición química, la estructura y las características del polvo de los bloques de construcción planetarios presumiblemente forjados en un sistema estelar alienígena hace mucho tiempo y muy lejos.

"Aunque otro sistema estelar podría ser bastante diferente del nuestro, el hecho de que las propiedades del cometa parecen ser muy similares a las de los bloques de construcción del sistema solar es muy notable", dijo Amaya Moro-Martin, del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore. .

Hubble fotografió el cometa a una distancia de 260 millones de millas de la Tierra. El cometa está cayendo más allá del Sol y se acercará más al Sol el 7 de diciembre de 2019, cuando estará dos veces más lejos del Sol que de la Tierra.

El cometa sigue un camino hiperbólico alrededor del Sol, y actualmente está ardiendo a una velocidad extraordinaria de 110,000 millas por hora. "Está viajando tan rápido que casi no le importa que el Sol esté allí", dijo Jewitt.

A mediados de 2020, el cometa pasará la distancia de Júpiter de 500 millones de millas en su camino de regreso al espacio interestelar, donde se desplazará por incontables millones de años antes de bordear otro sistema estelar.

El astrónomo aficionado de Crimea Gennady Borisov descubrió el cometa el 30 de agosto de 2019. Después de una semana de observaciones de astrónomos aficionados y profesionales de todo el mundo, el Centro de Planetas Menores de la Unión Astronómica Internacional y el Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra en la Propulsión a Chorro de la NASA. El laboratorio en Pasadena, California, calculó una trayectoria para el cometa, lo que confirma que proviene del espacio interestelar.

Hasta ahora, todos los cometas catalogados provienen de un anillo de escombros helados en la periferia de nuestro sistema solar, llamado cinturón de Kuiper, o de la hipotética nube de Oort, un caparazón de cometas a un año luz del Sol, que define la dinámica borde de nuestro sistema solar.

Borisov y 'Oumuamua son solo el comienzo de los descubrimientos de objetos interestelares que hacen una breve visita a nuestro sistema solar, dicen los investigadores. Según un estudio, hay miles de estos intrusos aquí en un momento dado, aunque la mayoría son demasiado débiles para ser detectados con los telescopios actuales.

Las observaciones de Hubble y otros telescopios han demostrado que los anillos y las capas de escombros helados rodean a las estrellas jóvenes donde se está formando el planeta. Un "juego de pinball" gravitacional entre estos cuerpos o planetas similares a cometas que orbitan alrededor de otras estrellas puede arrojarlos profundamente al espacio donde van a la deriva entre las estrellas.

Las futuras observaciones del Hubble de 2I / Borisov están planificadas hasta enero de 2020, y se proponen más.

"Los nuevos cometas siempre son impredecibles", dijo Max Mutchler, otro miembro del equipo de observación. "A veces se iluminan repentinamente o incluso comienzan a fragmentarse cuando están expuestos al intenso calor del Sol por primera vez. Hubble está listo para monitorear lo que suceda después con su sensibilidad y resolución superiores".

El telescopio espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la ESA (Agencia Espacial Europea) y la NASA. El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, administra el telescopio. El Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore lleva a cabo operaciones científicas del Hubble. STScI es operado para la NASA por la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía en Washington, D.C.

Fuente:  NASA/Goddard Space Flight Center.


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