Las 'rayas de tigre' de la luna Encelado de Saturno

jueves, diciembre 12, 2019

Cortados a través del polo sur de la luna Encelado de Saturno, hay cuatro fisuras rectas y paralelas o 'rayas de tigre' de las cuales brota el agua. Estas fisuras no son como cualquier otra cosa en el Sistema Solar. Investigadores de la Universidad de California ahora piensan que tienen un modelo para explicarlos.



La pequeña luna helada de Saturno, Encelado, es un lugar extraño. Con solo 300 millas de diámetro, se cree que la luna tiene una capa exterior de hielo que cubre un océano global de 20 millas de profundidad, encerrando un núcleo rocoso. Cortados a través del polo sur de Encelado hay cuatro fisuras rectas, paralelas o "rayas de tigre" de las cuales brota el agua. Estas fisuras no son como cualquier otra cosa en el Sistema Solar.

"Queremos saber por qué las erupciones están ubicadas en el polo sur en lugar de en otro lugar en Encelado, cómo pueden sostenerse durante largos períodos de tiempo y, finalmente, por qué estas erupciones emanan de grietas separadas regularmente", dijo Max Rudolph. , profesor asistente de ciencias terrestres y planetarias en la Universidad de California, Davis.

Rudolph y sus colegas Douglas Hemingway de la Carnegie Institution for Science, Washington D.C. y Michael Manga de UC Berkeley ahora piensan que tienen una buena explicación para las rayas en erupción de Encelado. Utilizaron modelos numéricos para comprender las fuerzas que actúan sobre la capa de hielo de Encelado.

La gravedad de Saturno ejerce fuerzas de marea sobre Encelado, que causan el calentamiento y enfriamiento del pequeño mundo. Esas fuerzas son más fuertes en los polos. A medida que el agua líquida se solidifica en hielo debajo de la capa de hielo exterior, se expande en volumen, ejerciendo presión sobre el hielo hasta que se quiebra.

La temperatura de la superficie de Encelado es de unos 200 grados Celsius negativos, por lo que si se forma una grieta en el hielo, es de esperar que se congele rápidamente. Sin embargo, las fisuras del polo sur permanecen abiertas y, de hecho, llegan hasta el océano líquido que se encuentra debajo.

Esto se debe a que el agua líquida dentro de la fisura es salpicada por las fuerzas de marea producidas por la gravedad de Saturno, liberando energía en forma de calor, dijo Rudolph. Eso evita que la grieta se congele.

La liberación de presión de las fisuras evita que se formen nuevas grietas en otras partes de la luna, como en el polo norte. Pero al mismo tiempo, el agua que sale de la grieta cae como hielo, acumulando los bordes de la fisura y cargándola un poco. Eso hace que la capa de hielo se flexione, calculan los investigadores, lo suficiente como para provocar una grieta paralela a unas 20 millas de distancia.

"Nuestro modelo explica el espaciado regular de las grietas", dijo Rudolph.

El trabajo se basó en datos recopilados por la misión Cassini de la NASA / ESA a Saturno. La financiación también fue proporcionada por la NASA y la National Science Foundation.

Fuente y enlace de investigación: Douglas J. Hemingway, Maxwell L. Rudolph, Michael Manga. Cascading parallel fractures on Enceladus. Nature Astronomy, 2019

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